Los números de agua embotellada no cuadran: su impacto ambiental es 3500 veces mayor que el del agua del grifo.

Los hallazgos, de un estudio centrado en Barcelona, ​​encontraron que los beneficios para la sostenibilidad de evitar el agua embotellada superaban con creces los beneficios para la salud percibidos de beberla.

Por Emma Bryce

20 de agosto de 2021

Coger una botella de plástico de agua helada sobre la marcha es una de las comodidades básicas de la vida moderna. Pero los resultados de un nuevo estudio pueden hacer que los consumidores se detengan antes de llegar al Evian: el agua embotellada tiene un impacto ambiental 3.500 veces mayor que el agua del grifo, según el nuevo documento, que llevó a cabo un análisis del ciclo de vida de la producción de agua embotellada para revelar el verdadero alcance de sus daños ambientales.

Estos hallazgos se producen en medio del aumento del consumo de agua embotellada a nivel mundial. La gente compra agua envasada en plástico de un solo uso no solo por comodidad. También existen razones de salud, porque históricamente en muchos países el agua del grifo se ha relacionado con la mala calidad del agua y los riesgos para la salud.

En el primer estudio de este tipo, los investigadores del nuevo artículo Science of the Total Environment querían sopesar estos riesgos para la salud percibidos junto con los impactos ambientales del agua embotellada y del grifo. Se centraron en un lugar con una larga tradición de consumo de agua embotellada: Barcelona, ​​en España. Aquí, el agua embotellada es la principal fuente de agua para el 60% de la población, según estimaciones de 2016.

Este apetito por el agua envasada probablemente sea impulsado por niveles históricamente altos de compuestos cancerígenos llamados trihalometanos (THM) en partes del suministro de agua por tubería de Barcelona. Estos compuestos son un subproducto del proceso de desinfección del agua y algunos estudios sugieren que podrían estar relacionados con un mayor riesgo de cáncer de vejiga. Sin embargo, con las mejoras en el proceso de tratamiento de agua de Barcelona, ​​las concentraciones de THM han disminuido significativamente desde 2009, señalan los autores del estudio.

Con esto en mente, su investigación modeló cuatro escenarios posibles. Consideraron cuáles serían las consecuencias para la salud y el medio ambiente si, en primer lugar, todos en Barcelona consumieran solo agua del grifo; en segundo lugar, si todos los habitantes de la ciudad bebieran agua del grifo que se había limpiado primero con un dispositivo de filtrado doméstico; y tercero, si todos en la ciudad bebieran solo agua mineral embotellada.

Un análisis del ciclo de vida de la producción de agua del grifo y embotellada reveló sus costos ambientales en cada escenario. En el caso del agua embotellada, el análisis incluyó las etapas del ciclo de vida de producción de plásticos, desinfección y lavado de botellas antes de su uso, y los costos de energía para llenarlas. Luego, los investigadores cuantificaron los impactos ambientales combinados de estos procesos de producción, en términos de daño al ecosistema (expresado como el número de especies perdidas por año debido a la producción de agua del grifo o embotellada), la cantidad de recursos naturales utilizados (expresada como un dólar costo), y los impactos globales en la salud humana.

Descubrieron que si los barceloneses bebieran solo agua embotellada, superaría significativamente al agua del grifo en términos de daños ambientales. El análisis del ciclo de vida reveló que el impacto del ecosistema es 1.400 veces mayor que el del agua del grifo, provocando una pérdida estimada de 1,43 especies al año. Además, si todos bebieran solo agua embotellada, los costos de extracción de materias primas ascenderían a casi $ 84 mil millones al año, 3,500 veces más altos que los costos de extracción del agua que sale de un grifo. Es probable que esto se deba a los costos mucho más altos de los materiales de entrada, como el empaque, para el agua embotellada.

En última instancia, la forma más sostenible de mantener hidratados a los barceloneses sería que todos bebieran agua de los grifos, determinaron los investigadores. Sin embargo, también exploraron los riesgos para la salud potencialmente mayores que pueden venir con este cambio.

En comparación con el agua embotellada, la exposición a ese compuesto cancerígeno THM fue mayor en las fuentes de agua, encontró el estudio. Pero el riesgo era relativamente bajo: utilizando una medida común de años que se perderían por mala salud o muerte prematura, los investigadores determinaron que si todos en Barcelona bebieran solo agua del grifo, los posibles impactos en la salud de los THM que permanecen en el agua de la ciudad. equivaldría a unos 309 años perdidos, repartidos por toda la población de la ciudad. Eso es lo mismo que dos horas perdidas por persona. Esto también disminuiría significativamente a solo 36 años distribuidos en toda la población, si todos cambiaran a beber agua del grifo que se había filtrado en el hogar, lo que erradicaría efectivamente el riesgo.

Es más, estos riesgos para la salud deben tomarse en un contexto global más amplio. Suministrar a Barcelona agua 100% embotellada generaría una serie de amenazas ambientales (destrucción de recursos, contaminación química y emisiones de gases de efecto invernadero) que tendrían sus propios impactos en la salud. Estos, estiman los investigadores, causarían anualmente el equivalente a 625 años de vida perdidos en todo el mundo. Y eso es para satisfacer las necesidades de agua embotellada de una sola ciudad; Mientras tanto, la sed de agua embotellada de plástico de un solo uso aumenta en todo el planeta.

Además, el plástico que contiene el agua embotellada es en sí mismo un motivo de preocupación para la salud, con incertidumbres sobre los efectos disruptores hormonales de algunos ingredientes plásticos y los efectos aún desconocidos de los microplásticos que constantemente arrojan desechos al agua que los humanos beben.

Teniendo en cuenta la evidencia recopilada, el estudio sostiene que, en conjunto, los beneficios de sostenibilidad de beber agua del grifo «superan con creces los beneficios para la salud humana del consumo de agua embotellada en Barcelona». Un objetivo futuro es comprender por qué las personas siguen comprando plástico a pesar de la creciente conciencia de sus daños, dicen los investigadores, como lo demuestra en Barcelona el aumento en el consumo de agua embotellada, incluso cuando la calidad del agua del grifo ha aumentado.

Comprender esto en la ciudad española llena de botellas de plástico puede ayudarnos a comprender nuestra compleja relación con el plástico también en otros lugares, y avanzar hacia patrones de consumo más sostenibles en general. Los viejos hábitos tardan en morir, pero el plástico de un solo uso es realmente uno que tenemos que dejar.

Villanueva et. Alabama. «Impactos en la salud y el medio ambiente de las opciones de agua potable en Barcelona, ​​España: un estudio de modelado». Ciencia del Medio Ambiente Total. 2021.